Wendel, de drummachine van Roger “De onsterfelijke” Nichols

publiek domein foto

Roger Nichols, de legendarisch engineer van Steely Dan is ook de uitvinder van Wendel, een digitale drumcomputer. Het eerste model bouwde hij al in 1978. Wie De Geschiedenis Der Drumcomputer een beetje kent weet dat hij daarmee zijn tijd ver vooruit was. Die andere bekende digitale drumcomputer, de Linn LM-1 (vaak foutief de LinnDrum genoemd) kwam namelijk pas in 1982 ter wereld.

De man won trouwens met Steely Dan drie (!) Grammy Awards in de categorie Best Engineered Recording — Non-Classical vanwege zijn “meticulous studio work”. Een daarvan ontving hij voor het Gaucho album waarop zijn uitvinding Wendel volop te horen is. En voor het eerst in de muziekgeschiedenis won een drummachine daarmee een platina album. Ik heb sterk het vermoeden dat dat nadien nooit meer is gebeurd!

foto uit privécollectie Roger Nichols

En er zit nòg een aardig verhaal aan vast. Roger vertelt:

Vandaag stuitte ik op een andere video, een korte docu over die legendarisch dildodrummer Wendel:

In de beginjaren 2000 had ik trouwens weleens contact met Roger. Roger gebruikte net als ik toentertijd het softwarepakket Nuendo van onze Duitse buurtjes (Steinberg). Zodoende kwam het soms van een online chat. Mag geen naam hebben hoor maar ik weet nog wel dat toen Steely Dan in Ahoy zou gaan optreden Roger me vroeg om tijdens het concert ff naar hem te zwaaien, hij moest namelijk de zaalmix doen. En godskolere wat klonk dat goed!

Roger overleed helaas heel tragisch in 2011 aan de gevolgen van alvleesklierkanker. Gelukkig is hij een beetje in mijn DNA gaan zitten. De zoektocht naar een uitstekend geluid gaat nooit voorbij. En het heeft Roger in ieder geval onsterfelijk gemaakt. De platen die hij met Steely Dan maakte zijn nog altijd referentie albums om geluidsapparatuur mee te testen.

Tchad Blake en Het Contrast

Tchad BlakeProducer en technicus Tchad Blake leerde mij. Via muziek. Ik heb de man nooit ontmoet.

Misschien via Tom Waits. Of nee, het Kiko album van Los Lobos waarschijnlijk. Dat eerlijke geluid. Met diepte. En echte muziek.

In 2005 nam Tchad Blake de tijd om op Gearslutz.com een paar vragen te beantwoorden.

What *is* important?

Tchad: For me, I like contrast. High contrast, contradistinction. So I need gear that will allow me to capture and create that environment.
B&W example= A beautiful soft voice/song/performance contrasted with a tough/lo fi recording of it, or vice versa. Sometimes within the song, other times within the album as a whole (exampl. song1=crunchy, song2=clean, song 3= mixed bag etc..)

If everything sounds absolutely pristine I loose interest as I do if it all sounds crunchy or lo fi. I like these disparate sounds to co-habitate as they sometimes do out in the world, pulling my emotions every which way.

I used to record construction sites because of this. Brutal loud clangs mixed with soft hums of diggers and hissing of water jets, mixed with beautiful echoey squeals of rubbing steel all bouncing around a mud pit. Live and dead at the same time. Incredible.

That’s what I require for a recorded emotional landscape.

Samen met David Hildalgo en Louie Pérez van Los Lobos plus producer en toetsenist Mitchel Froom vormde hij de Latin Playboys. Ze maakten 2 geweldige albums. Die moesten voor mij besteld worden. Ik ken niemand die ze ook heeft. Wonderlijke muziek. Magisch qua klank.

Tchad Blake is de enige technicus waarvan ik weet dat hij met een gitaar op schoot en wat kleine percussie-instrumenten bij de hand zijn mixen doet. Daar waar andere technici wat hoog erbij draaien in de gitaar om het scherper te laten klinken, pakt Tchad een shaker en vult het op die manier aan.

Tijd voor een voorbeeld. Het nummer If van de Latin Playboys afkomstig van hun gelijknamige album:
if (mp3)

Het begint met een gitaar met hele sterke wow&flutter (waarschijnlijk een 4-track opname op cassette van David Hildalgo gemaakt aan de keukentafel), waarna de andere gitaren bijvallen en vervolgens de stem van David Hildalgo met een prachtige zachte echo inzet.

Tot de verbeelding klinkend…